Chronique Pharmaceutique

Dans No 07 - Septembre 2005. par

La maladie d’Alzheimer : le deuil blanc

Le terme démence désigne toute condition médicale où il y a altération de la fonction cognitive. Il existe plusieurs types de démence, mais le plus fréquent et le plus connu demeure la maladie d’Alzheimer, qui compte pour environ 60 % des cas. Le risque de souffrir de cette affection augmente de façon importante avec l’âge, atteignant près de 20 % chez les 80 ans et plus.

Cette démence est caractérisée par l’apparition progressive d’un trouble où dominent les déficits de la mémoire de même que l’atteinte du langage et de différentes fonctions intellectuelles qui permettent d’agir, de savoir et de penser.

Les causes

Plusieurs changements se produisent dans la structure du cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. Certaines cellules rétrécissent, d’autres disparaissent. À l’examen du cerveau, on note la présence de taches denses et irrégulières qui peuvent, avec le temps, envahir les cellules cérébrales saines.

Les signes et symptômes

La maladie d’Alzheimer peut être difficile à vivre parce qu’elle affecte l’individu dans sa globalité, modifiant non seulement ses comportements et son autonomie, mais également ses pensées et ses émotions. Au fur et à mesure que les lésions au cerveau s’étendent, la personne atteinte présente une diminution notable de diverses fonctions et habiletés.

On observe dans les premiers temps une perte de mémoire à court terme qui, d’occasionnelle, devient de plus en plus fréquente. L’amnésie constitue le premier symptôme à se manifester dans la majorité des cas.

On peut ensuite noter une perte progressive d’autonomie; la personne présente une difficulté grandissante à exécuter des tâches familières aussi simples que la préparation d’un repas ou l’exécution de sa lessive. Certaines gens manifestent des difficultés d’élocution qui se traduisent par l’oubli de certains mots ou un choix inapproprié de vocabulaire.

Dans les cas avancés de la maladie, l’aphasie totale est courante. Une désorientation dans le temps et l’espace peut survenir et les lieux familiers deviennent difficiles à identifier. Des modifications de la personnalité apparaissent progressivement; la personne devient graduellement confuse, méfiante, renfermée et passe sans raison apparente d’une humeur à l’autre. On peut également observer une perte d’intérêt généralisée; la personne souffrant de la maladie d’Alzheimer devient avec le temps passive et résistante à la stimulation. La personnalité, la mémoire et la capacité de fonctionner déclinent donc progressivement au fur et à mesure que la maladie progresse. Parallèlement à cette perte d’autonomie graduelle, la personne atteinte nécessite toujours de plus en plus de soins et d’attention, n’étant plus capable de fonctionner par elle-même.

Même si la maladie d’Alzheimer entraîne beaucoup de changements importants, il faut néanmoins se rappeler que la capacité à éprouver des sentiments comme la joie, la colère, la peur, l’amour ou la tristesse, et surtout, la capacité de réagir à ces sentiments ne se trouvent pas altérées par la maladie, peut importe le stade d’évolution.

Traitement

Il n’existe aucun traitement curatif à ce jour pour cette maladie. Les quelques médicaments commercialisés peuvent tout au plus ralentir l’évolution de la maladie, sans pour autant stopper le processus de dégénérescence des cellules cérébrales.

Ressources

L’évolution de la maladie d’Alzheimer chez un être aimé peut être très difficile à vivre pour les proches. Au fur et à mesure que la maladie progresse, l’individu atteint devient de plus en plus dépendant de l’entourage, jusqu’à nécessiter une prise en charge totale. Les modifications majeures de la personnalité qui accompagnent cette lente dégradation physique peuvent également ajouter une charge psychologique potentiellement difficile à gérer pour les proches. Que vous soyez un membre de la famille, un proche, un bénévole ou un professionnel de la santé, vous pourriez vous sentir un jour épuisé par la complexité d’une telle tâche.

Différentes ressources sont disponibles pour vous et la personne atteinte. La société Alzheimer du Canada (www.alzheimer.ca) constitue une ressource fiable. Vous pourrez trouver sur leur site Internet une foule de renseignements, des nouvelles et des forums d’échange, en français ou en anglais. De plus, les sections provinciales de cet organisme offrent notamment des groupes de soutien, des conseils téléphoniques, des centres de ressources et des programmes d’éducation. Il suffit de communiquer avec les bureaux régionaux pour obtenir plus d’information.

N’hésiter pas à consulter cet organisme ou votre professionnel de la santé si vous en sentez le besoin !

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